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11 diciembre 2009

Los pequeños conquistadores mundiales

Filed under: Naturaleza — pablozaffora @ 21:09
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Científicos descubrieron que una mega colonia de hormigas ha colonizado gran parte del mundo. La enorme extensión de esta población es sólo igualada por la sociedad humana. Las hormigas argentinas que viven en gran número en toda Europa, los EE.UU. y Japón pertenecen a la misma colonia interrelacionada y se niegan a luchar entre sí.

La colonia parece ser la más grande de su tipo conocida para cualquier especie de insecto y podría competir con los seres humanos en la escala de su dominio del mundo. Lo que es más, la gente está ayudando sin darse cuenta de mantener la colonia comunicada. Las hormigas argentinas (Linepithema humile) son nativas de América del Sur. Pero las personas han introducido de manera fortuita a las hormigas a todos los continentes excepto en la Antártida.

En Europa, se cree que una gran colonia de hormigas argentinas se extiende por 6.000 km. a lo largo de la costa mediterránea, mientras que otra en los EE.UU. se extiende sobre 900 kilómetros a lo largo de la costa de California. Una tercera gran colonia habita en la costa oeste de Japón.

Mientras que las hormigas suelen ser muy territoriales, aquellas que viven dentro de cada súper-colonia son tolerantes entre sí, incluso si viven a decenas o cientos de kilómetros de distancia. Entre súper-colonias, sin embargo, se pensaba que era muy distinto. Pero ahora parece que miles de millones de hormigas argentinas en todo el mundo pertenecen a una sola maga colonia mundial.

Experimentos revelaron la verdadera magnitud de la ambición global de los insectos. El equipo científico seleccionó hormigas silvestres de las principales colonias alrededor del mundo. A continuación, juntaron las hormigas en una serie de pruebas uno-a-uno para ver cuán agresivos sería el uno con al otro los individuos de las diferentes colonias. Una especie de “duelos” de hormigas argentinas de distintas colonias alrededor del mundo.

Las hormigas de las colonias más pequeñas eran siempre agresivas entre sí. Las de la costa oeste de Japón lucharon contra sus rivales de Kobe (al este del mismo país), mientras que las de la súper colonia mediterránea no se llevaban bien con los de la colonia ibérica ubicada en Catalunya.

Pero cada vez que las hormigas de las principales colonias europeas, de California y las de la colonia más grande de Japón entraron en contacto, actuaron como si se tratara de amigos de toda la vida. En pocas palabras, actuaron como si todos ellos pertenecieran a la misma colonia, a pesar de vivir en diferentes continentes separados por grandes océanos.

La explicación más plausible es que las hormigas de estas tres súper-colonias son de hecho de una misma familia, y están todos relacionados genéticamente, según dicen los investigadores. Cuando entran en contacto, se reconocen entre sí por la composición química de sus cutículas.

Demos todos la bienvenida a las nuevas amas mundiales, las hormigas argentinas!

Fuentes: BBC News; Center for Invasive Species Research, University of California at Riverside.

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9 diciembre 2009

Energía azul para un mundo que piensa en verde

Filed under: física,Naturaleza,tecnología — pablozaffora @ 18:30
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La energía azul es una forma alternativa de obtener energía eléctrica a partir del agua. Por ahora existe una planta prototipo en Noruega, pero según los especialistas, el potencial a nivel mundial es enorme.

Esta planta utiliza la energía liberada cuando el agua dulce encuentra agua salada, por ejemplo en la desembocadura de los ríos al mar. Esta energía puede ser capturada mediante una planta de energía azul, basada en ósmosis.

Para obtener este tipo de energía se necesita agua dulce y agua salada. Como residuo se obtiene agua salobre y agua dulce.

La idea es sencilla. Si se separa el agua dulce y el agua salada por medio de una membrana semipermeable (que deja pasar el agua pero no la sal contenida en el agua), el agua dulce pasará para el lado de la salada por el proceso de ósmosis. Entonces, la presión en el recipiente de agua salada aumenta respecto al del agua dulce. Esta presión, teóricamente muy alta,  puede utilizarse para mover una turbina y generar electricidad de la misma forma que se hace en un embalse.

En el siguiente documental se explica el principio de funcionamiento y el alcance de esta tecnología, los subtítulos están en idioma inglés, sólo para quién no entienda noruego…

Esta energía puede obtenerse en instalaciones ubicadas en la desembocadura de grandes ríos y debido a que no se utiliza gran cantidad de agua, el impacto ambiental es reducido. Se aprovecha el agua que de una u otra forma corre hacia el mar, sin utilizar diques ni embalses. No se consume agua ni dulce ni salada. Toda el agua vuelve al medio.

Como siempre para este tipo de nuevas tecnologías, es importante aclarar que no se solucionará el problema energético mundial sólo con la energía osmótica. A diferencia de lo que se acostumbra hoy en día, donde la matriz proviene en su gran mayoría de dos o tres fuentes principales, en el futuro habrá que diversificar las fuentes. Cada región del planeta obtendrá su energía de la mejor forma, según el caso. Múltiples beneficios.

En las fuentes citadas pueden verse mas videos y fotografias de la planta ya instalada en Noruega.

FUENTES:    Osmotic Power Inc., Statkraft, New Scientist.

29 noviembre 2009

Las ratas y el fin del mundo

Filed under: Historia — pablozaffora @ 20:20
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El fin del mundo se vivió en Europa a mitad del siglo XIV. Casi la mitad de la población europea murió. Muchos más en Asia y África. Los campos vacíos. En las ciudades, pánico. El enemigo era invisible. El fin del mundo, gracias a las ratas.

Como en una visión apocalíptica, barcos prácticamente tripulados por cadáveres llegaron al puerto de Génova desde Crimea (actual Ucrania). En esos barcos, llegaba la peste negra montada a lomo de las ratas. En las pulgas viajaba la bacteria mortal. De las ratas a las pulgas, de las pulgas a las personas, de unas personas a otras. Muerte en menos de cinco días.

Desde Génova se esparció por todo el Occidente, llegando hasta las islas Británicas, Noruega y volviendo a Oriente, desde donde salió. Este recorrido tardó sólo 3 años, entre 1347 y 1351. La rápida diseminación de la peste se debió en gran parte a los mismos pobladores que huían de la epidemia y la llevaban consigo a otros lugares; así como al intenso tráfico comercial que existía en esa época.

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Por supuesto, eso no fue realmente el fin del mundo, pero sus consecuencias fueron muy profundas. Para muchos autores marcó el fin de la época feudal y aceleró el renacimiento. Fomentó el desarrollo de las medicina y quitó el veto eclesiástico a la anatomía. También fomentó el odio. Al carecer de explicaciones para la propagación de la plaga, se difundieron por gran parte de Europa acusaciones de que unos “extranjeros” habían envenenado el agua potable, los judíos.

Por supuesto que hoy no sería posible una epidemia de peste en Europa, pero en ese momento las condiciones de hambruna y escasa salubridad le pavimentaron el camino a la plaga.

Aunque parezca mentira, aún hoy se dan casos de peste negra en África, Asia y América. Según la OMS, se dan entre 1000 y 3000 casos al año.

Fuentes: Asociación Cultural Mundo HistoriaDiario El Mundo; Wikipedia; OMS.

20 noviembre 2009

Las aventuras de un perito

Francisco P. Moreno, el famoso perito Moreno fue un gran científico con espíritu de aventura insaciable. Antes de cumplir los treinta años ya había recorrido la Patagonia argentina en 5 expediciones diferentes, al principio en búsqueda de fósiles y luego con los fines de exploración y de soberanía nacional que tanta fama y reconocimiento le dieron.

Con 21 años de edad recorrió por primera vez a caballo el camino hasta Carmen de Patagones en búsqueda de fósiles prehistóricos que tanta pasión le despertaban. Visita además un cementerio indígena. Nada normal para un joven de familia acomodada porteña de su edad. “Otra Argentina mas allá de las aulas, de las universidades y de los salones de alta sociedad”- F.P.Moreno.

Al año siguiente parte en barco rumbo a la desembocadura del río Santa Cruz, con intenciones de llegar a Chile. Se interna en la estepa patagónica y regresa al norte hasta remontar el río Negro. Contacta grupos indígenas y acopia mucho material arqueológico. Busca integrar la Patagonia al país, no solo explorarla. “Hay una sola patria para el mapuche y para el blanco. Una sola patria, a pesar de todo…”

En el 1875, a pocos meses de haber regresado a Buenos Aires, se dirige nuevamente con rumbo sur buscando el paso a Valdivia, Chile. Remontó el río Negro hasta el Limay y llegó hasta tierras del cacique Sayhueque. Tras reunirse con el principal líder patagónico, se enfrenta valientemente en un duelo al cacique, le hace frente, pero no logra el derecho de paso. Moreno se hizo amigo de otro cacique, quien finalmente coopera para que este joven de 23 años sea el primer huinca en llegar al Lago Nahuel Huapi.

Su cuarta expedición busca afianzar la soberanía sobre los límites sur y oeste del actual territorio santacruceño. Decide alcanzar las nacientes del río Santa Cruz bajo el mando de Don Luis Piedrabuena. Para esos tiempos se hablaba por aquellos pagos de un hombre blanco que visitaba las tribus juntando bichos, que le había hecho frente a Sayhueque, ya era conocido entre la indiada. Luego de remontar el río Santa Cruz, nombra el Lago Argentino, donde se baña el glaciar que hoy lleva su nombre. A favor de la corriente baja nuevamente el río y se dirige a caballo a Punta Arenas, para luego volver en barco a Buenos Aires.

Su último viaje le depara las peores situaciones que debió enfrentar. Dado que las relaciones con los aborígenes empeoraban de la mano de las campañas militares en su contra, al entrar nuevamente en tierras de Sayhueque es tomado prisionero y condenado a muerte. Con sus dos acompañantes logran alcanzar con una balsa de troncos el río Collon Curá. Navegando de noche y escondiéndose durante el día bajan por el río hasta el Limay en las proximidades del Neuquén. Fueron seis días terribles. El séptimo día llegan a la confluencia del Limay con el Neuquén, actual ciudad de Neuquén. Cumple los 28 años en la ciudad de Buenos Aires, a la cual llegó en camilla, con sus piernas llagadas, una fiebre galopante y muchos kilos menos.

El resto de su vida transcurre entre los museos de los cuales fue director, entre libros y  universidades argentinas y europeas. Fue reconocido por lograr tratados territoriales con Chile, favorecer el movimiento Scout y favorecer de la preservación de las riquezas naturales.

Murió en Buenos Aires a los 67 años. Sus restos fueron trasladados  y reposan hoy en la Isla Centinela, en el lago Nahuel Huapi, junto a los de su esposa, dentro del parque nacional que fundó, gozando de la majestuosidad, la belleza y el silencio del lago y de esa zona austral que él descubrió y que contribuyó con su abnegada tarea a engrandecer a la Argentina.

Fuentes: Temakel, Wikipedia, Los Glaciares

28 octubre 2009

Preguntas tontas, o no tanto…

Filed under: física — pablozaffora @ 19:16
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1. Por qué la Luna no se cae?

La Luna se cae, al igual que las manzanas, sólo que el satélite está en una órbita circular alrededor de la Tierra y mantiene la altura constante. Se cae, pero en círculos. Todavía suena extraño? Aquí se entiende mejor.

Luna y Newton

2. Qué tan grande es la Tierra? Cómo se puede medir?

La Tierra como es de público conocimiento no es una perfecta esfera, sino que está levemente “achatada” en los polos, por eso se dan siempre dos medidas de su radio (o diámetro)  y de su circunferencia.

Diámetro ecuatorial: 12.756 km

Diámetro polar: 12.713 km

Circunferencia ecuatorial: 40.075.014 km

Circunferencia polar: 40.007.832 km

Pues sí, es un globo enorme, pero cómo se pudo medir?

Hoy en día es relativamente más fácil y mucho más exacto que antes gracias a la tecnología satelital, pero ya hace muchos siglos Eratóstenes tenía una idea bastante aproximada, solo utilizando una vara,  geometría y mucho ingenio.

3. Qué es un año luz?

Un año luz es una unidad de distancia, como el kilómetro o la milla, sólo que mucho más grande. Se define como la distancia que recorre la luz en el vacío viajando durante un año. Como la luz viaja a unos 300.000 km/seg., en un año logra recorrer unos 9.460.800.000.000 km, que equivale a un año luz. Como consecuencia, si una estrella está a 20 años luz de distancia, la vemos como era hace 20 años, porque la luz que emite tarda 20 años en llegar hasta nosotros.

4. Qué significa E=mc2?

Esta famosa ecuación de Einstein, significa que la materia y la energí­a son formas distintas de la misma cosa. La materia se puede transformar en energí­a y la energí­a en materia. Esta fórmula nos dice cuanta energía se obtiene repentinamente a partir de de una determinada masa. Así, pequeñas cantidades de átomos pueden producir realmente mucha energía. Es el principio fundamental de grandes descubrimientos, aunque también de la bomba atómica.

El mismo Albert lo explica rápidamente aquí.

e=mc2

Quedaron dudas? Aquí hay 10 expertos dispuestos a quitarlas.

5. Qué tan chico es un átomo?

El tamaño depende del átomo en  particular. El más liviano, el de Hidrógeno, tiene un diámetro de aproximadamente 10 x 10-10 metros (es decir: 0,0000000001 m.) y una masa alrededor de 1,7 x 10-27 kg, es decir (0,0000000000000000000000000017 kg). Una sola gota de agua contiene más de mil trillones de átomos.

Aún más sorprendente que estos valores, es que hayan científicos que son capaces de medirlos y pesarlos.

6. De dónde nuestro cuerpo la energía?

Los humanos obtenemos nuestra energía de los alimentos que ingerimos, vegetales y animales que comen vegetales. Éstos, a su vez, obtienen su energía de la luz solar. La luz solar proviene de la actividad nuclear que se da en su interior, que transforma su masa en energía según explica la ya nombrada E=mc2. Es decir, nos estamos comiendo el Sol de a poquito.

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